Dans la scène d’ouverture de Gina Prince Bythewoodc’est La femme roi, on voit une silhouette imposante émerger des hautes herbes dans les instants avant qu’elle ne mène une attaque. La figure est le général Nanisca (Viola Davis) et bientôt le reste de son groupe de guerriers entièrement féminins, les Agojie, se lèvera en nature derrière elle. En face d’eux se trouve un petit campement d’hommes responsables d’un récent enlèvement de masse. Le combat qui s’ensuit est de courte durée car les Agojie ne font qu’une bouchée de leurs ennemis, les abattant brutalement et méthodiquement un par un. C’est une introduction sanglante mais gracieuse alors que les guerriers sautent et tournent dans les airs dans une danse mortelle de la mort. Ce n’est que le premier aperçu de cette petite mais formidable force de combat que le reste de cette épopée historique bien équilibrée explore avec un effet remarquable.

Basé sur certains des événements réels qui ont eu lieu dans le royaume du Dahomey en Afrique au 19ème siècle, le film est un plaisir sans vergogne pour la foule tout en étant léger sur ses pieds. Bien que Davis soit certainement l’un des protagonistes et qu’il soit toujours aussi présent à l’écran, nous commençons d’abord à voir son monde à travers les yeux d’un autre personnage. Après avoir été chassée par le patriarche de sa famille, Nawi, 19 ans (Thuso Mbédu) devient peu à peu une partie de cette communauté de guerriers. Alors que son père l’a voulu comme une punition pour son refus de se marier, c’est ici qu’elle commence à en découvrir beaucoup sur elle-même et à trouver une nouvelle famille avec qui se tenir au coude à coude. Ce n’est pas facile car l’entraînement est plutôt exténuant, allant de la course longue distance épuisante à l’entraînement au combat intense. Prince-Bythewood prend son temps avec cela, montrant comment les combattants en formation arrivent à maîtriser à la fois la discipline physique et mentale. Ce n’est pas toujours facile pour Nawi, que nous voyons aussi intrépide qu’entêtée, mais cela rend le voyage émotionnel qu’elle entreprend d’autant plus engageant.

Le film, tout en offrant de nombreux décors d’action solidement construits, est également une sorte d’étude de personnage de passage à l’âge adulte. Après l’ouverture, l’histoire ralentit et prend son temps pour développer tous les détails riches de son monde. Au-delà de Nawi et Nanisca, qui commencent à former un lien au fur et à mesure que les deux apprennent à se connaître, il existe une multitude d’autres personnages fascinants qui brillent tous. Il y a Jean BoyégaC’est le roi Ghezo qui supervise les Agojie et les personnes qu’ils protègent. Au fur et à mesure que l’histoire progresse, il se retrouve à un carrefour qui mettra à l’épreuve son leadership. Boyega est aussi remarquable qu’il ne l’a jamais été, se révélant à la fois fort dans les scènes discrètes et dans les autres grandes oraisons. Il est capable de capturer la perspective juvénile de son personnage avec une subtilité rafraîchissante qui se juxtapose à la sagesse de Nanisca. Chaque instant où nous voyons Ghezo et ses lacunes, plus Boyega brise l’homme aux multiples facettes. Ensuite, il y a le vol de scène Lashana Lynch comme Izogie qui formera et taquinera les aspirants guerriers. Lynch a suffisamment de charisme et de charme pour réaliser un film toute seule, même si elle est également douée pour jouer aux côtés du reste de la distribution. A côté d’elle se trouve Sheila Atim comme Amenza qui, tout en étant plus réservée en tant que personnage, joue toujours un rôle essentiel dans l’expérience. A chaque fois qu’elle apparaît à l’écran, on ressent une intensité tranquille traversée d’une compassion plus bienveillante pour tous ceux qui l’entourent qu’elle observe.

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Image via Sony

Bien que l’ensemble de la distribution mérite tous ces éloges, puis certains, il serait négligent de ne pas souligner à quel point Prince-Bythewood est bon en tant que réalisateur. Elle avait déjà précisé qu’elle était une réalisatrice d’action qualifiée avec les années 2020 La vieille garde– l’un des meilleurs films d’action directement en streaming – mais The Woman King la voit également étirer d’autres muscles. Cela se ressent en grande partie dans l’ampleur et la portée des séquences de bataille qui, bien qu’elles arrivent principalement vers la fin, valent plus que la peine d’attendre. La façon dont elle suit les différents personnages à travers tout le chaos est profondément rafraîchissante car, dans beaucoup trop d’autres films d’action de cette taille, nous pouvons souvent perdre de vue où se trouve tout le monde. Cela garantit que chaque personnage obtient son moment pour briller. Que ce soit lorsque Nanisca charge en avant pour envoyer ennemi après ennemi ou lorsque Nawi utilise une arme avec un son particulièrement satisfaisant, chaque instant est une poussée d’adrénaline. Le panache et la précision de ces séquences sont ce qui les fait vraiment chanter car on n’a jamais l’impression que quelque chose est précipité pour passer au moment suivant. Aussi rapide soit-il, tout a le temps de respirer et de s’enfoncer. Cela garantit que vous ressentez chaque coup reçu et infligé par les personnages. Bien qu’il y ait des moments notables où le film ne montre pas tout l’impact sanglant de chaque swing, ce qui était susceptible d’éviter une cote R, il n’a jamais l’impression de lésiner sur l’action en le faisant. Au-delà des combats plus gros et plus explosifs, il y a une paire d’évasions déchirantes sur lesquelles le film vous garde enfermé. Le résultat de l’un d’entre eux est dévastateur d’une manière qui, bien qu’elle ne soit pas entièrement inattendue, laisse toujours la marque voulue. La clé de cela réside dans les profondeurs émotionnelles dans lesquelles le film plonge, épluchant les couches des personnages endurcis au combat jusqu’à ce qu’ils soient mis à nu devant nous.

C’est là que Davis s’avère absolument saisissant. Nous croyons complètement chaque instant d’elle en tant que général courageux simplement à cause de sa présence imposante et de son contrôle de chaque mouvement physique qui transmet de la force. Cependant, ce qui fait vraiment ce travail, c’est quand on la voit seule et plus troublée par des éléments de son passé. Bien que vous puissiez toujours voir le commandant calculateur en dessous de tout cela, elle a dû porter un lourd fardeau sur ses épaules presque entièrement seule. Alors que nous commençons à voir les cicatrices physiques qu’elle a accumulées au cours d’une vie de combat, les cicatrices psychologiques deviennent bientôt tout aussi présentes. Nanisca est un phare de force et elle est réticente à se confier à qui que ce soit d’une manière qui pourrait montrer sa faiblesse. En conséquence, les scènes où elle est complètement ouverte sont rares mais fascinantes. Ils finissent par se sentir plus calmes mais non moins révérencieux. Beaucoup d’entre eux se déroulent aux côtés de Nawi, qui la respecte même si elle ne la connaît pas vraiment. La relation entre les deux remonte plus loin que ce que l’un ou l’autre sait initialement, insufflant au spectacle suivant un noyau émotionnel ancré. Les deux sont plus connectés qu’ils ne le pensent et les conversations prolongées qu’ils ont sont celles que Prince-Bythewood joue avec une patience qui porte ses fruits.

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Image via Sony Pictures

S’il y a quelque chose qui retient le film un tant soit peu, ce serait une romance tendue dans laquelle Nawi tombe. Une telle relation n’est pas en soi une mauvaise chose, de nombreuses épopées historiques contiennent de tels éléments, mais l’histoire semble trépidante quant à la façon de l’aborder. Curieusement, il y a des moments de la bande-annonce qui semblent l’embrasser plus complètement, alors que la coupe théâtrale est plutôt timide pour l’inclure. Cela finit par être la seule chose qui semble précipitée, comme si des réflexions sur les éléments les plus désordonnés les avaient poussés à décider de le rappeler tout en en conservant certaines parties. Heureusement, tout cela finit par être de l’eau sous le pont pour ce qui reste une expérience joyeuse dans l’ensemble.

La femme roi est un film qui a la confiance d’être complètement sincère à la fois dans les moments d’humour pointus et dans les séquences de combat époustouflantes. La façon dont tout cela se débat avec l’histoire est ensuite lucide, ce qui rend certaines déclarations finales particulièrement résonnantes. C’est un film qui garantit que le dévouement de Prince-Bythewood en tant que réalisateur et artiste visuel est indéniable et peut relever n’importe quel défi cinématographique avec facilité.

Évaluation: UN-

La femme roi sort en salles le 16 septembre.