Il serait difficile de dire que le réalisateur Zachary Wigonc’est Sanctuaire présente les meilleures performances de Christophe Abbott et Margaret Qualley, même si c’est parce que chaque rôle qu’ils ont joué dans leurs carrières respectives a été plutôt remarquable. Ce que l’on peut dire, c’est qu’aucun des deux n’a entrepris un travail aussi dynamique qui leur permette d’étirer leurs muscles comme celui-ci auparavant. Le duo se montre à la hauteur en donnant vie à l’écrivain Michée Bloombergest l’histoire confinée d’une dominatrice et de son client qui se retrouvent pour leur rendez-vous rituel dans une seule chambre d’hôtel. Cette session autrement normale commence alors à devenir rapidement incontrôlable.

Aux commandes de tout cela se trouve Rebecca de Qualley, une femme à l’esprit vif qui est parfaitement consciente des insécurités de son client et de la façon de l’aiguiller. À partir du moment où elle prend vie pour la première fois, se libérant des limites du scénario qu’il a écrit pour elle, elle est une présence à l’écran désordonnée et fascinante qui vient vers vous sans jamais se retenir. Elle fait en sorte que tout cela ne semble pas naturel avec chaque mouvement et chaque réplique pointue vous attirant plus profondément dans son esprit. En face d’elle se trouve Abbott’s Hal, un homme-enfant peu sûr de lui dont la richesse héritée lui a donné un complexe qu’il a essayé de résoudre avec Rebecca. Il ne veut pas admettre qu’elle l’a aidé et, sur le point de reprendre l’entreprise familiale suite à la mort de son cruel père, décide de couper brusquement les ponts. Elle brise bientôt l’idée qu’il peut simplement lui souhaiter au revoir avec une montre chère et en finir avec leur relation pour toujours.

Ce qui suit est une bataille cinématographique de volontés où les deux se jettent tous leurs bagages, se déshabillant émotionnellement et littéralement. Ils s’appuient chacun sur le fait de tromper fréquemment et même carrément de menacer de ruiner l’autre personne pour tenter d’accéder au pouvoir. Tout se joue comme une corde raide tonale le long de la lame d’un couteau, menaçant fréquemment de basculer en étant plus dangereux que ce à quoi l’un ou l’autre semble prêt à faire face. La conduite la plus importante est Rebecca qui prend tout ce qu’elle est venue apprendre sur Hal et l’utilise contre lui. Elle sait exactement ce qu’il faut dire pour le déséquilibrer et les moments où nous la voyons réfléchir tranquillement à la façon de le faire sont délicieux. Qualley ne se trompe jamais de pied, créant des couches de performances qui poussent tout plus loin dans le chaos. Elle crée un personnage qui s’amuse à renverser la situation sur l’homme qui l’a mise à l’écart.

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Malgré toutes les façons dont Hal essaie de maîtriser les choses, elle garde une longueur d’avance sur lui. Plus il devient de plus en plus frustré, plus nous commençons à craindre que cela atteigne un point de rupture où il se déchaîne. C’est déstabilisant même comme c’est passionnant de voir Abbott se donner entièrement à la performance. Il y a des flashs de parties de ses films précédents, en particulier ceux de 2018 Perçant, bien qu’il y ait aussi quelque chose de très différent et de plus en plus intime en jeu ici. Plus nous en apprenons sur Hal, plus nous voyons Abbott passer de pathétique à pernicieux. Il n’y a tout simplement pas moyen d’échapper à son regard intense qui est à la fois triste et sinistre. Toute la richesse de Hal et le pouvoir qu’elle apporte font de lui un sérieux handicap pour quiconque se dresse sur son chemin.

Même lorsqu’il devient bruyant et commence à briser la pièce à la suite d’un tour multicouche tiré par Rebecca, les moments les plus calmes sont tout aussi sol. C’est formidable de voir les deux personnages se faire façonner par des acteurs aussi confiants et convaincants. Vous avez l’impression que vous devriez détourner le regard même si vous ne le pouvez pas. Le titre lui-même indique clairement que la pièce est bien plus qu’un simple lieu physique. C’est presque comme un royaume hors du temps où les deux peuvent se retirer pour devenir des personnes qu’ils ne peuvent pas trouver ailleurs. Que celle-ci soit désormais menacée, par leurs propres choix et défauts, garantit que sa destruction potentielle comporte de grands enjeux émotionnels. Alors que le film dévoile leurs angoisses et leurs peurs, la façon dont ils se dirigent vers une sorte d’absolution est saisissante. Ils en discutent à plusieurs reprises dans le contexte de la « victoire », alors même que leur victoire est en conflit l’une avec l’autre. Cette tension glorieuse ne vous lâche jamais une fois qu’elle vous tient dans sa main.

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Une grande partie de cela vient de la façon dont la caméra nous place littéralement dans les visages des personnages, en utilisant des gros plans intenses qui semblent presque étouffants. Quelques moments clés le voient même tourner et fouiller la pièce avec Hal, reflétant visuellement son anxiété. Un score simple mais vif ponctue les nombreuses révélations qui s’étirent parfaitement. Il y a pas mal de moments où la caméra tremble d’une manière qui devient distrayante, enlevant souvent très légèrement les grandes performances. Il y a aussi une tendance pour le film à s’écrire dans certains coins dont il ne sort pas toujours proprement. Tout aussi regrettable est une fin qui dure un peu trop longtemps après un point de fin déjà approprié. Cela tempère le dynamisme du reste de l’expérience qui brillait si fort autrement jusque-là.

Heureusement, rien ne pouvait complètement empêcher ces deux pistes de créer une expérience évocatrice qui est à la fois confession et confrontation. Plus la nuit avance, plus on en apprend sur les personnages et sur tout ce qu’ils ont tenté en vain de cacher à l’autre. C’est une étude de personnage qui se glisse sur vous, déployant des moments comiques plus sombres au bon moment qui mettent en place d’autant mieux les plus dramatiques. Il n’y a ni prétention ni ego dans l’une ou l’autre des performances époustouflantes, garantissant que nous sommes frappés par l’impact maximal d’une masterclass maniaque d’acteur d’Abbott et Qualley.

Évaluation: B+